miércoles, 9 de mayo de 2012

Operacion Brevity


Operación Brevity

Brevity fue el nombre en clave de una operación a pequeña escala que se produjo entre los días 15 y 16 de mayo de 1941 en África del Norte, más concretamente en la frontera libio egipcia, donde participaron principalmente unidades pertenecientes al Afrika Korps frente al XIII Cuerpo de Ejército británico.


Mapa de la Operacion Brevity

Antecedentes.

La contienda en África de Norte comenzó con la declaración de guerra por parte de Italia en junio de 1940. Tras unos primeros movimientos de invasión italiana de Egipto, invasión realizada por un ejército pobremente equipado y casi permitida por unas fuerzas británicas muy inferiores en número pero no en calidad de equipamiento y mando vino en diciembre de 1940 la reacción aliada. Fue en  la operación Compass cuando la Western  Desert Force contraataco a los italianos derrotándolos claramente y haciéndoles retroceder más de 800 km y perder la provincia de Cirenaica. Este éxito supuso la destrucción y rendición del X Ejercito italiano el 7 de febrero tras la batalladle Beda Fomm pero a su vez alargó las líneas de comunicación y abastecimiento del ejército británico de tal forma que cualquier alteración del equilibrio de fuerzas seria de vital importancia.

Tras este éxito, el comandante británico Wavell por motivos político-militares tuvo que renunciar a parte de su fuerza para enviarla en ayuda de Grecia tras la invasión germana. En ese trasiego renunció a la 2ª división neozelandesa y a 6ª australiana, la 7ª división blindada se retiro a la zona del delta para descansar y recomponerse. En lugar de estas unidades fueron enviadas al frente, no toda la 2ª división acorazada y la 9ª división australiana, amabas sin experiencia de combate.

A principios de febrero de 1941 se produjo una circunstancia que tuvo gran importancia en el frente de África del norte; Rommel llego con un pequeño destacamento en auxilio de los Italianos; era el principio de la singladura del Afrika Korps. Las órdenes de Rommel eran de no atacar sino mantener las posiciones defensivas hasta que todas sus fuerzas estuvieran desembarcadas y desplegadas. Sin embargo, Rommel al ver la debilidad de su enemigo se lanzó al ataque con sus unidades blindadas y motorizadas consiguiendo en un par de semanas llegar a la frontera egipcia, derrotando a casi la totalidad de fuerzas británicas, incluidos los generales Neame y O’Connor que fueron hechos prisioneros.

Un pero muy significativo habría que poner a la actuación de Rommel; dejo escapar a la mayoría de la 9ª división australiana que pudo guarnecerse en la ciudad y puerto de Tobruk. Enseguida comprendió Rommel que esa posición debería ser asaltada y conquistada para no convertirse en una amenaza constante en su retaguardia. Para su desgracia este hecho no se produjo durante todo el año 1941.

Churchill conocedor de las dificultades de Rommel en tomar Tobruk y la subsiguiente desguarnicion de la línea defensiva por medio de Ultra, el sistema de descifrado de las comunicaciones alemanas, instó a Wavell  a pasar a la ofensiva para intentar liberar Tobruk.

Wavell esperando la llegada de nuevas tropas y equipamiento para mediados de junio inicio un mes antes la operación Brevity con los principales objetivos de recuperar el estratégico paso de Halfaya y hacer retroceder a las fuerzas de las zonas de Sollum y Capuzzo y solo si los suministros y la ausencia de riesgo lo permitía, avanzar hacia Tobruk.

Fuerzas enfrentadas.

Por parte de los aliados, el peso máximo de la operación Brevity seria soportado por la 22ª Brigada de Guaris apoyado por elementos acorazados de la 7ª Division Blindada que consistían en 29 carros Cruiser del 2º RTR y 24 Matildas del 4ª RTR. Todas estas unidades estarían al mando del general de brigada William Gott.


Brigadier William Gott.

Dentro de las fuerzas del Eje, la unidad que se opuso al ataque aliado en la frontera fue el Kampfgruppe von Herff. Compuesto por 30-50 tanques del 2º batallón del 5º Regimiento panzer y un batallón motorizado de la división italiana “Trento” se encontraba en la planicie del desierto. La zona del paso de Halfaya estaba defendida por dos compañías de infantería motorizada de Bersaglieri con apoyo de artillería. Tras el inicio del ataque aliad, Rommel envió a la zona de combate fuerzas de distintas unidades.

Véase orden de batalla operación Brevity para una información más detallada.

Avance británico

Gott planeo la operación en forma de avance de tres columnas:

En el flanco izquierdo, en el mismo desierto, en la planicie marcharían las fuerzas pertenecientes al a 7ª división blindada, en forma de grupo de brigada formada por tres pequeñas columnas móviles, con los tanques cruceros del 2º RTR y coches blindados del 11º Hussards con la misión de proteger el flanco y limpiar la carretera con dirección a Sidi Azeiz.

El grupo central, con mayoría de infantería perteneciente a la 22ª brigada, concretamente los batallones de infantería del 1º Durham Light Infantry y el 2º Scott Guards, así como los tanques de infantería del 4º RTR y con el propósito de limpiar de enemigos la parte superior del paso de Halfaya y dirigirse a continuación hasta Fort Capuzzo e intentar su captura.

Un grupo mucho más reducido con elementos del 2º batallón del Rifle Brigade y el 8º regimiento de artillería de campaña avanzaría por la costa capturando la parte inferior del paso de Halfaya así como la ciudad costera de Sollum.

A las 06:00 horas del 15 de mayo de 1941 las tres columnas británicas inician su avance hacia territorio enemigo.

La columna central alcanzó la parte superior del paso de Halfaya y  tras un intenso combate con la compañía de Bersaglieri, apoyada con cañones antitanque, conquisto la posición, eso sí, con la pérdida de 7 carros del 4º RTR. Sin detenerse la columna, ahora encabezada por elementos del 1º de Durham se dirigió por carretera a las posiciones de Bir Waid y Musaid que cayeron con poca resistencia a la 10:15. Solo quedaba al final del trayecto Fort Capuzzo. Allí se dirigió el 1º batallón de la Infantería Ligera de Durham con el 2º escuadrón de Matildas del 4º RTR. A mediodía la infantería pudo tomar Fort Capuzzo tras un intenso combate con los defensores.



Paso de Halfaya

El grupo de de la 7ª Brigada acorazada y los tanques del 2º RTR, que iban por el interior del desierto, se enfrentaron a diversos tanques y vehículos enemigos que encontraron en su marcha con resultados satisfactorios permitiendo que al mediodía se  hallasen a la altura de Fort Capuzzo, cubriendo el flanco de la columna central. Por la tarde nueve tanques Cruiser realizaron patrullas de reconocimiento hacia Sidi Azeiz.

El grupo de la costa, al no tener apoyo acorazado, progresó muy lentamente y  solo hasta bien entrada la tarde pudo capturar la parte inferior del paso de Halfaya, eso  sí, capturando 124 prisioneros italianos.

Rommel reacciona.

Aunque Rommel conocía la intención de  los ingleses de lanzar algún tipo de ataque, es cierto, que las acciones del 15 de mayo pillaron al general alemán desprevenido. Al mediodía se envió un batallón del 8º Regimiento Panzer y una batería de cañones de 88 mm al mando del teniente coronel Hans Cramer al área de combate para apoyar al Kampfgruppe von Herff. También se ordenó la creación del Kampfgruppe von Esebeck,  compuesto por unidades de acorazadas, infantería y  artillería para ser enviado al día siguiente.

Los alemanes contraatacaron a primeras horas de la tarde del 15 de mayo sobre la columna central, mas concretamente sobre Fort Capuzzo. Von Herff envió el 2º Batallón del 5º regimiento panzer que reconquistó la posición a las 14:45 infringiendo bajas al enemigo y capturando 70 prisioneros del Ligero de Durham. El resto de las fuerzas inglesas se retiraron hacia Musaid.

Los tanques de 2º/5º Regimiento panzer divisaron los tanques ingleses en patrulla hacia Sidi Azeiz pero los confundieron con tanque Matilda y se creyó que una nueva unidad había entrado en acción, por lo que von Herff pensó que lo prudente era no actuar y esperar a unirse con los tanque de Hans Cramer que estaban en camino y lanzar el contraataque a la mañana siguiente.


Carros Cruiser y Matilda.

Retirada británica.

Al observar Gott la posición tan vulnerable de sus tropas, decidió retirarse del campo de batalla. De esta forma, a las 10:00 horas del 16 de mayo, las tropas británicas de la columna céntrales hallaban en el paso de Halfaya para intentar conservarlo lo máximo posible. A la columna móvil se le ordeno permanecer lo máximo posible al oeste de Fort Capuzzo, interfiriendo las acciones enemigas.

Los tanques de Cramer llegaron a Sidi Azeiz a las 03:00 y a Fort Capuzzo a las 06:30 y se unió a las fuerzas de von Herff a las 08:00. Esperan a ser reabastecidos de combustible y a las 16:00 divisaron 17 tanques del 2 RTR, empezando diversos combates  más parecidos a escaramuzas que duraron toda la tarde hasta que ambos bandos se retiraron para reparar sus vehículos.. Alrededor de las 02:30 del 17 de mayo los tanque ingleses volvían abrir el Khireigat, de donde habían partido casi dos días antes. Se había terminado la operación Brevity.

Conclusiones.

El número de bajas fue relativamente no muy elevado. Los aliados perdieron 5 tanques y 206 hombres entre muertos, heridos y desaparecidos. Los alemanes tuvieron 3 tanques perdidos y 258 bajas. Los italianos cifraron sus pérdidas en 347 hombres, en su mayoría prisioneros.

Así y todo, la operación Brevity fue un fracaso para los británicos pues no se consiguió ningún objetivo marcado ya que si bien el paso de Halfaya no pudo ser recuperado por los alemanes el día 16 de mayo como el resto de terreno, el día 27 de mayo Rommel lanzó la operación Skorpion donde el coronel von Herff acabó con la última posición británica ganada por las tropas aliadas. Rommel demostró que sus tropas acorazadas eran superiores conceptualmente a las británicas, como se vio con la formación del grupo de tanques de Hans Cramer y del  Kampfgruppe von Esebeck. También supuso para el general alemán la evidencia de la importancia del paso de Halfaya como primer punto defensivo en la frontera libio-egipcia, como se vio en la operación Battleaxe que iniciaron los británicos solo un mes más tarde que Brevity.

Fuente principal.- Wikipedia