miércoles, 14 de junio de 2017

Batalla de Bir Hacheim I

Batalla de Bir Hacheim

Las acciones que se dieron lugar en mayo y junio de 1942 en la posición defensiva de Bir Hacheim se produjeron dentro del marco de otra batalla de mayor magnitud desarrollada al mismo tiempo y denominada Batalla de Gazala, que finalizó con la contundente victoria del entonces general Erwin Rommel y su Panzerarmee Afrika. La situación previa al inicio del ataque alemán era sencilla. Los británicos habian construido una línea defensiva, denominada Línea Gazala desde el mar hasta la posición más meridional de Bir Hacheim. Esta línea estaba formada por diferente cajas o boxes, posiciones fortificadas ocupadas por unidades tamaño brigada y que se apoyaban mutuamente.



Mapa de la batalla de Ain el Gazala con la situación del "box" de Bir Hacheim al sur de la Linea Gazala

El plan de Rommel era simple; realizar ataques de infantería frontales sobre la línea defensiva que servirían de diversión mientras con su fuerza acorazada llevaba a cabo un movimiento de flanqueo por el sur de la línea para posteriormente actuar por detrás de la línea. Siendo la posición de Bir Hacheim el punto donde debía pivotar los movimientos de la fuerza acorazada germana es indudable la importancia estratégica del enclave. Si bien la batalla comenzó el 26 de mayo,  fue al día siguiente cuando se produjeron los primeros combates en la posición de Bir Hacheim. Elementos de la División Acorazada italiana "Ariete" atacaron el box mientras el grueso de la fuerza móvil germano italiana traspasaba la posición en busca de combates con la fuerza acorazada británica detrás de la línea Gazala. Este primer ataque acorazado no tuvo éxito y los franceses aguantaron perfectamente. Durante los siguientes días la acción estuvo focalizada detrás de la Línea Gazala, al norte de la posición francesa en la zona de "El Caldero" y Knightsbridge hasta que el 1 de junio se abrió definitivamente un pasillo en la Línea Gazala al quedar eliminada la presencia enemiga en la "caja" de la 150ª Brigada.

Sin embargo el problema de enviar suministros a todo el cuerpo móvil del Panzerarmee Afrika seguía existiendo y la presencia de toda una brigada francesa con completa libertad de acción en Bir Hacheim, al sur de la línea, pudiendo acosar al flanco derecho de las fuerzas alemanas, exasperaba a Rommel. Dicha posición debía ser eliminada y para ello, el 2 de junio Rommel envió la división italiana "Trieste" más la 90ª División Ligera y unos pocos tanques de la 132ª División Acorazada "Ariete" a solucionar el problema. Para desviar la atención del 8º Ejercito de los ataques contra Bir Hacheim, se envió la 21ª División Panzer en una salida hacia el norte contra Eluet et Tamar.



Tropas coloniales francesas cavan un hoyo para emplazar un viejo cañón de 75mm como parte del sistema defensivo de la Brigada francesa libre en Bir Hacheim antes del comienzo de la ofensiva de Rommel

El box de Bir Hacheim estaba ocupado por la 1ª Brigada Francesa Libre (BFL) bajo el mando del General de Brigada Koenig. Esta unidad estaba compuesta por seis batallones de infantería, dos de ellos pertenecientes a la 13ª Demi-Brigade de la Légion Étrangère (DBLE), un batallón de artillería y una compañía de cañones antitanque. En cuanto a la potencia de fuego, al inicio de la batalla la brigada podría desplegar 26 piezas de artillería de campaña  - sobre todo obsoletos cañones de 75 mm - 62 cañones antitanque de diferentes modelos y 44 morteros. La posición de Bir Hacheim virtualmente llana consistía en una estéril extensión de desierto que los franceses habian transformado en área de trincheras, emplazamientos de cañones y puestos defensivos, casi todos ellos por debajo del nivel del suelo.

El 3 de junio las columnas de tropas alemanes e italianas y sus transportes situadas alrededor de Bir Hacheim fueron fácilmente identificables por la Desert Air Force sufriendo los lógicos ataques aéreos. Decenas de camiones y vehículos bombardeados y ametrallados pronto cubrían el desierto a vista de la guarnición sitiada, produciendo gran júbilo entre los defensores franceses. " ¡Bravo! Merci pour la RAF", señaló Koenig al Vicemariscal del Aire Coningham.

Legionario francés de la guarnición de Bir Hacheim antes del inicio de la batalla.

Durante los siguientes días, los ataques contra Bir Hacheim por la 101ª División "Trieste" y la 90ª División Ligera obtuvieron exiguos progresos debido a la tenaz resistencia de los franceses libres. Firmeza que sorprendió a propios y extraños. Sus posiciones estaban estratégicamente colocadas y hábilmente defendidas por extensos campos de minas y emplazamientos de cañones antitanque bien situados. Esta disposición supuso que los intentos de  penetración del perímetro del box ocasionasen un esfuerzo extremadamente costoso a las tropas del Eje. Además los ataques de la Luftwaffe tenían gran dificultad para localizar los puestos de resistencia individual al estar tan cuidadosamente disimulados en el suelo del desierto.